落球报时

  所谓落球报时,就是人们在重要商埠的码头、港口竖立起高杆,在高杆顶端挂上气球,按约定时刻落下气球,借以向海员报告时间。到了l8世纪,航海事业蓬勃发展。海员迫切需要精确时间,以确定船只位置和航行方向。但是,海浪淘淘,难闻敲钟击鼓之声,于是出现“落球报时”。今天看来,这种报时方法未免粗疏。但海员对它却怀有崇敬之情。因为它为海员忠实服务近百年之久。17世纪以后,航海事业蓬勃发展。海员比任何人都更迫切地需要精密时计。对海员来说,精密守时钟犹如生命线,没有它便难于知道船只的位置,就有触礁的危险。原始的敲钟或击鼓报时已经满足不了海员的需要,于是出现了“落球报时”。

  落球报时的工作方式就是人们在重要商埠的码头、港口竖起高竿,在高竿顶端挂上气球,按规定时刻升降气球,借以向沿海船员报告时间,船员通过观测码头、港口的气球高度来确定时间,其工作方式与古代打钟、打更报时近似。

  徐家汇观象台建于19世纪70年代,拥有比较精良的仪器,从事天文和气象观测研究。19世纪80年代,法租界当局就在法国码头设置信号站,正午时刻利用信号塔顶落球报时,为来往上海港的各国船只服务,时间由徐家汇观象台控制。所用时刻初期是上海地方平时,到了19世纪末,改为东经120度标准时,以顺应科技进步的潮流和航运业的需要。

  到了20 世纪初期,无线电进入实用阶段。1902年,法国人首次在举世闻名的艾菲尔铁塔(位于巴黎市中,高300 多米)顶层试验发播短波无线电时号,取得了完满成功。接着,德、英、美等国相继试验,也收到良好效果。于是一个崭新的无线电授时的时代就这样开始了,古老的“落球报时”才逐渐被取代。

  古代西安城的“晨钟暮鼓”、解放前上海外滩的“落球报时”,这些古老的授时方式,因自身的局限性已成为久远的历史。但曾一度成为授时历史上重要手段,是世界时间文化史上的优秀遗产。